Découvrez le Brevicaudosaurus jiyangshanensis, un prédateur marin préhistorique qui peuplait la Terre il y a 240 millions d'années

Ils vivaient il y a environ 240 millions d’années (période du Trias), mais viennent tout juste d’être découverts par les paléontologues et les anthropologues de l’Académie chinoise des sciences. Deux squelettes presque complets du nouvellement dénommé Brevicaudosaurus jiyangshanensis ont en effet été identifiés dans des carrières du comté de Fuyuan (Chine). Et ils révèlent de nouveaux spécimens étranges, avec une petite tête, un long cou, des dents, un corps large, des membres en forme de nageoire et une queue courte et plate.

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Petit, trapu, mais malin

À l’époque où ces reptiles ont foulé la Terre, notre planète était bien différente. La plupart des continents étaient encore regroupés, les niveaux d’oxygène étaient nettement inférieurs et les dinosaures commençaient tout juste à apparaître. Comme le décrivent les chercheurs dans un article, publié dans le Journal of Vertebrate Paleontology fin octobre 2020, les Brevicaudosaurus jiyangshanensis évoluaient eux dans les eaux marines peu profondes. Et il faut dire que leur morphologie était particulièrement adaptée à leur mode de vie.

Ils utilisaient en effet leur queue courte et plate comme “flotteur sous-marin” pour les maintenir en équilibre lorsqu’ils cherchaient des proies. En outre, leurs os très épais et denses — qui leur donnaient un aspect quelque peu trapu — augmentaient également leur stabilité dans l’eau… tout en les ralentissant. Alors pour échapper au mieux à leurs prédateurs, les reptiles marins jouissaient d’un étrier (os de l’oreille) particulièrement épais et allongé, leur conférant une très bonne audition sous l’eau. Et ainsi une vigilance des plus maîtrisées.

Les experts suggèrent aussi que les Brevicaudosaurus jiyangshanensis possédaient une grosse paire de poumons. Or il est déjà connu que les Nothosauridae, famille de reptiles marins dont ils sont issus, avaient besoin de revenir à la surface de l’eau pour de prendre de l’oxygène. Ces nouvelles créatures semblaient toutefois pouvoir passer davantage de temps en apnée que leurs parents. Certes, pas de quoi les ajouter dans la liste des 17 créatures effrayantes aujourd’hui éteintes. Mais de quoi en faire des prédateurs redoutables pour leurs victimes de l’époque.

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