Le raton-laveur lave-t-il sa nourriture avant de la manger ?

Présent dans plusieurs pays du monde, le raton-laveur est réputé pour sa fourrure, mais aussi, et surtout, pour sa manie de laver les aliments qu’il consomme. Mais les lave-t-il réellement ?

Originaire d’Amérique du Nord, le raton-laveur vit aujourd’hui dans des régions aussi diverses que variées. Du sud du Canada jusqu’au nord de l’Amérique du Sud, mais également dans de nombreux pays d’Europe, puisqu’il y a été introduit dans les années 30, notamment pour sa fourrure très douce, et de fait, très prisée. Et si l’animal fascine, ce n’est pas uniquement pour sa robe délicate et son minois charmant. Intelligent, il aurait pour habitude de laver ses aliments avant de les manger.

Le raton-laveur, ce petit mammifère masqué

Le raton-laveur, Procyon lotor de son nom scientifique, est un petit mammifère issu de la famille des Procyonidés, dits Procyonidae. On le reconnaît notamment grâce à sa fourrure dense, gris-brun, sa queue très touffue munie de plusieurs anneaux noirs et bruns, et sa petite tête blanche surplombée de petites oreilles arrondies et dotée d’un masque noir autour des yeux et le long de son museau allongé. Chacune de ses pattes possède cinq doigts et des griffes non rétractiles, et peut effectuer une rotation de 180 degrés. Des petites pattes qui permettent à cet animal nocturne et solitaire de chasser habilement, de grimper aux arbres et de nager avec aisance, ou encore d’ouvrir les poubelles.

Il mesure en moyenne de 60 cm à 1 mètre, son poids se situe généralement entre 4 kg et 9 kg. Son espérance de vie, quant à elle, est d’environ 5 ans à l’état sauvage, notamment parce qu’il peut contracter certaines maladies – comme la maladie de Carré ou la rage – et être victime d’accidents de la route ou de braconnage (pour sa fourrure, mais également pour sa chair). C’est pourquoi, lorsqu’il grandit en captivité, le raton-laveur peut alors vivre jusqu’à 16 ans, voire plus encore.

Le raton-laveur, un animal flexible… et maniaque ?

S’il est à la base carnivore, le raton-laveur adopte toutefois un régime omnivore puisqu’il adapte son régime alimentaire au fil des saisons, selon les proies qu’il parvient à chasser et/ou à la nourriture qui s’offre à lui. Il peut ainsi se nourrir d’insectes, de grenouilles, de tortues, d’animaux aquatiques (et notamment d’écrevisses dont il est très friand), de mulots, d’écureuils, de rats, d’oiseaux et d’œufs, de charognes, mais également de baies, de fruits et de noix. Et lorsqu’il se trouve en zone urbaine, il n’hésite pas à fouiller dans les poubelles. On dit d’ailleurs de lui qu’il est un animal très opportuniste ! Mais ce n’est pas tout. Le raton-laveur est également connu pour être le seul animal à laver sa nourriture. Ce qui n’est pas tout à fait vrai…

Son nom anglais, « Racoon », vient du mot amérindien « arakun », qui signifie « celui qui gratte avec ses mains ». Car c’est bel et bien ce qu’il fait. En réalité, le raton-laveur ne lave pas sa nourriture, mais la pétrit. S’il est doté d’un sens du toucher et d’un odorat très développé, sa vue, elle, laisse à désirer. C’est pourquoi, avant de porter sa nourriture à sa bouche, le raton-laveur l’analyse longuement avec ses pattes, en la touchant.

Alors, lorsque le raton-laveur chasse sous l’eau puis pétrit sa nourriture, cela peut semer la confusion ! Qui plus est, les terminaisons nerveuses de ses pattes fonctionneraient d’autant plus en milieu humide. Il serait ainsi capable de reconnaître une écrevisse sous l’eau, rien qu’en la touchant. Mettre ses aliments à l’eau avant de les consommer pourrait ainsi lui permettre de mieux appréhender ce qu’il mange. Et d’après les observations du biologiste Lyall Watson en 1963, si les ratons-laveur élevés en captivité s’adonnent à cette pratique, c’est notamment pour renouer avec leur nature et retrouver leur technique de chasse habituelle.

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