Un jumeau de la Lune se cachait-il depuis bien longtemps derrière Mars ?

Il s’appelle (101429) 1998 VF31, et c’est un astéroïde troyen — aussi appelé simplement cheval de Troie. Avec un tas d’autres objets célestes, il partage le sillage gravitationnel de Mars. Mais il semblerait que (101429) 1998 VF31 présente des caractéristiques uniques par rapport à ses congénères. En effet, une analyse en gros plan, réalisée par des astronomes de l’Observatoire d’Armagh (Irlande du Nord), a révélé sa ressemblance surprenante… avec la Lune. Des conclusions étonnantes qui seront publiées dans le journal Icarus en 2021.

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“Un sillon mort de certaines parties de la Lune”

La plupart des astéroïdes de Troie connues à ce jour partagent l’orbite de Jupiter. D’autres planètes en ont toutefois aussi, y compris la Terre et Mars. Autour de la planète rouge et jusqu’alors, (101429) 1998 VF31 semblait faire partie du groupe des “chevaux de Troie martiens L5” de la famille “Eureka”, composé de 5.261 corps célestes et d’un tas de fragments détachés de leur rocher spatial initial. Seulement, le spectrographe X-SHOOTER sur le Very Large Telescope (VLT) de l’Observatoire du Cerro Paranal (Chili) a démontré le contraire.

En examinant comment la lumière du Soleil se reflète sur le (101429) 1998 VF31 et ses proches L5, les chercheurs ont découvert que cette petite planète mineure composée de roches n’était pas apparentée au clan “Eureka”. Son spectre de réflectance a finalement dévoilé une ressemblance avec un satellite beaucoup plus proche de chez nous. “Le spectre de cet astéroïde particulier semble être presque un sillon mort de certaines parties de la Lune où se trouve le substrat rocheux exposé, comme l’intérieur des cratères et les montagnes”, explique l’astrochimiste Galin Borisov.

Des origines méconnues, encore à percer

En fait, d’après les spécialistes, il serait plausible que l’astéroïde troyen soit un “fragment de relique de la croûte solide originale de la Lune”, ce qui expliquerait sa composition si proche de notre satellite naturel. Mais si c’est vraiment le cas, comment s’est-il retrouvé embarqué dans l’orbite de Mars ? Apostolos Christou, lui aussi astronome à l’Observatoire d’Armagh et auteur principal de l’étude, rappelle qu’à son commencement, notre Système solaire était bien différent de comment nous le connaissons aujourd’hui :

L’espace entre les planètes nouvellement formées était plein de débris et les collisions étaient monnaie courante. De gros astéroïdes (appelées par les chercheurs les astéroïdes planétésimaux, ndlr) frappaient constamment la Lune et les autres planètes. Un éclat d’une telle collision aurait pu atteindre l’orbite de Mars lorsque la planète était toujours en formation et a été piégé dans ses nuages ​​de Troie.

Si l’idée est des plus captivantes, elle ne constitue pas la seule hypothèse quant au mystérieux passé de (101429) 1998 VF31. Il pourrait être plus probable que l’astéroïde soit un simple fragment de Mars détaché, ou plus tristement encore, un banal corps céleste qui aurait fini par ressembler à la Lune à cause des rayonnements solaires. D’autres observations spectrales devraient nous éclairer davantage sur la question de sa filiation spatiale, tout comme une potentielle future visite d’un vaisseau spatial au plus proche de la planète rouge.

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